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#5: El 2 de octubre (de 2005) jamás se olvida

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Un momento emblemático para la historia de la NFL, uno que tuvo a México y su afición como los protagonistas. La Liga decidió realizar un experimento: el primer partido de temporada regular fuera de Estados Unidos.

En marzo de 2005, el comisionado de la NFL, Paul Tagliabue, anunció que el 2 de octubre de aquel mismo año, en el Estadio Azteca de la Ciudad de México, se enfrentarían los Cardinals de Arizona, con el liniero ofensivo Rolando Cantú en sus filas, frente a los 49ers de San Francisco. Se eligió que Cardinals fuer el equipo local administrativo, debido a que en aquel momento no llenaban sus partidos como local en el Sun Devil Stadium, en Temepe, Arizona.

El partido, que formó parte de la Serie Internacional de la NFL, resultó todo un acontecimiento. En el Coloso de Santa Úrsula se reunieron 103 mil 467 aficionados con boleto pagado, lo cual implantó el récord de mayor asistencia de aficionados en un partido de la NFL. Todo fue una celebración deportiva.

Highlights del partido entre Cardinals y 49ers en el Estadio Azteca en 2005. Primer partido de temporada regular de la NFL fuera de Estados Unidos.

El linebacker Derek Smith puso al frente a los 49ers tras recuperar un pase en la zona de anotación. Más tarde, el defensivo secundario Derrick Johnson recuperó otro fumble y lo regresó 78 yardas hasta las diagonales para poner la pizarra 14-0 a favor de San Francisco. Sin embargo, el pateador de los Cardinals, Neil Rackers, descontó con un par de goles de campo, de 40 y 45 yardas. Además, antes del medio tiempo, el quarterback Josh McCown completó un pase de anotación de 17 yardas con Larry Fitzgerald. Trataron de hacer una conversión de dos puntos, pero fallaron para el 14-12.

Durante el entretiempo, en las pantallas del Estadio Azteca transmitieron los goles de la Selección Nacional Sub 17 de futbol soccer, que venció a Brasil 3-0 en la final del Campeonato Mundial Juvenil de la especialidad, que se disputó en Perú. El festejo comenzó a ser doble en las gradas del inmueble, obra consumada del arquitecto Pedro Ramírez Vázquez.

El defensivo secundario de los Cardinals, Robert Griffith ondeó la bandera de México al ingresar a la cancha del Estadio Aazteca, mientras los aficionados lo ovacionaron.

Para la segunda mitad del encuentro, los Cardinals consumaron la remontada. Rackers se despachó con cuatro goles de campo más, de 48, 23, 43 y 24 yardas, para llegar a seis en el partido. Por su parte, McCown volvió a encontrar las diagonales, esta vez con pase de 27 yardas a Anquan Boldin y los Cardinals se impusieron 31-14. El balón usado para el kickoff inicial fue enviado al Salón de la Fama del Futbol Americano Profesional.

México supo ser un buen anfitrión para la NFL. Y aquel partido fue el inicio de una serie de encuentros que disputa la Liga cada año fuera de Estados Unidos y donde garantizan un lleno en los recintos donde se presenten, además de brindar a los aficionados el espectáculo de futbol americano que esperan.

Desde entonces, México ha tenido un par de partidos más de temporada regular de la NFL. En 2016 los Raiders de Oakland vencieron 27-20 a los Texans de Houston; en 2017 los Patriots de Nueva Inglaterra se impusieron 33-8 ante los Raiders.

El año pasado, México fue la burla internacional luego de que se suspendiera el duelo de lunes por la noche, del 19 de noviembre, entre Chiefs de Kansas City y Rams de Los Ángeles, luego de que la cancha del Estadio Azteca se estropeara debido a un concierto realizado en dicho inmueble un par de días previos al duelo de la NFL.

El partido se reprogramó para que se jugara en el Memorial Coliseum de Los Ángeles. Los Rams se impusieron 54-51 en un enfrentamiento que fue calificado por muchos expertos como uno de los “más emocionantes en la historia” de la NFL. Patrick Mahomes, quarterback de Chiefs, y Jared Goff, pasador de los Rams, brillaron aquella noche bajo los reflectores del “prime time” de una de las ligas deportivas más poderosas del mundo.

A pesar de ello, el próximo 18 de noviembre, México albergará su cuarto partido de temporada regular de la NFL, cuando los Chiefs de Kansas City se midan ante los Chargers de Los Ángeles. Esta vez no hay margen de error.

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